美术学院其前身为国立西北师范学院劳作科。1949年11月,西北师范学院为了适应国家艺术教育事业发展的需要,将原三年制的劳作科改建成立四年制的艺术系,成为当时我国师范院校中最早设立美术专业的五所院校之一。首任系主任由著名美术教育家吕斯百教授担任。1996年,美术系和音乐系合并成立西北师大敦煌艺术学院。2006年1月,成立西北师范大学美术学院。

美术学院发展历史上群贤汇集,先后有著名艺术家吕斯百、常书鸿、洪毅然、刘文清、方匀、韩天眷、汪岳云、黄胄、陈兴华、张介平、 杨鸣山等执教于此。这些艺术先贤,为美术专业的办学奠定了深厚的人文基础,形成了规范的教学管理体制,树立了教书育人的良好学风,培养了大批美术人才,为中国现代美术教育做出了卓越贡献。

美术学院现内设机构“4系1所3室2中心”,分别是: 油画系、国画系、视觉传达设计系、环境艺术设计系、美术理论研究所、雕塑陶艺版画工作室、西北传统美术工作室、跨媒体艺术工作室、敦煌艺术研究中心、艺术培训中心。有美术学、艺术学和艺术专业硕士3个硕士学位点,包括中国画艺术研究、油画艺术研究、传统美术研究、美术理论研究、艺术设计理论研究等9个研究方向;有美术学、美术学(书法)、绘画(中国画方向)、绘画(油画方向)、平面艺术设计、环境设计等6个本科专业(方向)。学院现有学生1000余人,其中研究生210余人,本科生800余人。现有教职工55人,其中教授11人,副教授20人,讲师13人,助教5人。其中获博士学位者6人,在读博士研究生1人。2001年被国家教育部批准为“国家体育与艺术师资培养培训基地”;2002年人民网全国艺术学科排名中居第19位,居高师院校第4位;2001年起艺术学理论、美术学、设计学被评为甘肃省高校学校重点一级学科。 

2012年学校成立了书法文化研究院,挂靠美术学院,聘任我国著名书法教育家欧阳中石先生担任名誉院长。书法院的成立走在了西北地区高校书法教育与研究的前列。2013年,经有关部门批准,书法学本科专业在美术学院首先设置并面向甘肃及相关省份招生。